Royce is nog maar 20, maar van haar gezicht kan je aflezen dat ze zich veel ouder voelt. Elke dag wandelt het meisje ’s ochtends vroeg twee uur lang naar school. ’s Avonds stapt ze de hele tocht terug. Tussendoor werkt ze en zorgt ze voor haar zesjarige dochtertje. Maar Royce blijft dapper doorzetten. Ze is zelfs ‘peer educator’ van Plan International, wat betekent dat ze haar verhaal deelt met andere jongeren om te voorkomen dat hen hetzelfde overkomt.

Opgegroeid bij haar tante 

Kort na mijn geboorte stierf mijn vader en enkele jaren later mijn moeder. Zo kwam ik bij mijn tante terecht. In het begin zorgde ze goed voor me, maar na een tijdje zei ze dat ze dat het genoeg was geweest. Ze stak geen geld meer in school en als ik daar iets over zei, werd ze erg grof. Ze zei me dat ik maar naar mijn moeder moest gaan en haar moest opgraven, en dat zij dan misschien wel mijn schoolgeld zou betalen. Mijn tante begon toen ook over een huwelijk. Ze vond dat ik moest trouwen.

Royce’s tante zocht een man en liet het meisje door enkele vrouwen uit de omgeving naar hem toebrengen. 13 was ze toen. Nog nooit had ze met een man geslapen. De vrouwen lieten haar bij de man achter en wachtten tot de volgende ochtend in een huis vlakbij.

De man bij wie ik terechtkwam wou seks met me, maar ik weigerde. Ik wist niet wat te doen en wat er zou gebeuren”, vertelt Royce.

Omdat Royce zich had verzet, ging de man de volgende ochtend naar de vrouwen die Royce tot bij hem hadden gebracht. “De vrouwen zeiden dat ik geen seks mocht weigeren. Dat ik nu een echtgenote was en moest doen wat mijn man me vroeg.

“Ik kon niet weigeren”

De volgende nacht besloot Royce te vluchten, terug naar haar tante. Maar drie dagen later eiste de man dat Royce terugkeerde. Het groepje vrouwen van de eerste keer bracht haar opnieuw weg en deze keer bleef ze. “Ik kon niet langer weigeren om met hem naar bed te gaan. Ik had geen gevoelens, was niet verliefd. Ik voelde me vreselijk.”

Eens getrouwd, had ik het niet beter dan bij mijn tante. Mijn man was nooit thuis, hij sliep met andere vrouwen bij wie hij kinderen verwekte, er kwam geen brood op de plank, mijn schoonfamilie keek niet naar me om…”

Uitmuntende leerling 

Royce raakte zwanger en kreeg een dochter, Mary. Maar na vier jaar huwelijk besloot ze haar man te verlaten. “Aan een nieuwe man denk ik niet, ook al zijn er veel geïnteresseerden”, vertelt Royce. “Ik weet hoe moeilijk het kan zijn. Zoiets wil ik niet opnieuw meemaken”,

Nu, in november 2015, blijft het leven moeilijk voor Royce. Nu leeft ze alleen met haar dochtertje, haar zus, en het kind van haar zus. Ook haar broer woont vlakbij, maar hij kan Royce niet helpen. Hij mag niet van zijn vrouw.

Royce gaat wel weer naar school. Ze is een uitmuntende leerling. Op school heeft Royce het voor het zeggen. Als voorzitster van de klas draagt ze een rode das en luistert iedereen als zij het woord neemt. Dat komt haar goed van pas als ‘peer educator’. Als zij haar medeleerlingen over de middag aanspreekt en aanmoedigt om goed te studeren en om vooral niet te snel zwanger te worden en te trouwen, dan wordt het stil. Zoals zoveel Zambiaanse jongeren, gaat Royce op haar twintigste nog naar de lagere school. Maar binnenkort mag ze naar het middelbaar. Ze is vastbesloten om die af te maken en om ooit voor de overheid te gaan werken, ook al wordt dat een hele uitdaging. 

Drie jaar later nog altijd vastberaden activiste tegen kindhuwelijken

Onlangs (april 2018) sprak onze Zambiaanse collega Beatrice ons aan met de woorden: "Kijk wie ik ben tegengekomen tijdens onze theaterworkshop voor peer educators! Royce!!" Ze liet weten dat het goed met haar gaat. Ze zet zich nog altijd met volle overtuiging in om te voorkomen dat jonge meisjes worden uitgehuwelijkt en zwanger worden. Én het lukt Royce om haar studies voort te zetten. Goed nieuws dus!

Wil je meer goed nieuws in jouw mailbox? Schrijf je dan in op onze maandelijkse nieuwsbrief en blijf op de hoogte van de laatste nieuwtjes.

  • Lees hier waarom in Zambia kindhuwelijken plaatsvinden.
  • Lees hier hoe Plan International in Zambia kindhuwelijken probeert te stoppen. 

Vind je dit artikel interessant? Deel het met je vrienden!